Artisti ai confini del mondo

Quindicimila anni fa, se tu fossi un cacciatore-raccoglitore avventurarsi verso lo sperone roccioso che, come il livello del mare è aumentato, in ultima analisi, diventare l’isola canale di Jersey, si potrebbe essere stati tentati di creare il vostro prossimo campeggio in un luogo ora conosciuto come Les Varines. Dominante, con una vista mozzafiato sul paesaggio circostante – non le acque del Canale della manica, in questo momento, ma una vasta pianura tagliata da valli del fiume e offre un utile punto di osservazione da cui guardare i movimenti del mammut, cavalli selvatici, e le renne che la vostra comunità rom cacciati, di un pendio erboso, inoltre, presentato un welcomingly posto riparato in un momento in cui il clima era ancora abbastanza freddo, alla fine dell’ultima era glaciale. Può venire come nessuna sorpresa, poi, che i visitatori piuttosto più recenti del sito – archeologi che lavorano sul progetto Ice Age Island – hanno scoperto ampie tracce di un tale campo a Les Varines, tra cui focolari, migliaia di strumenti di pietra, e una serie di reperti più enigmatici.

Gli scavi sul sito, che si sono svolti tra il 2014 e il 2018, hanno fatto parte di un’impresa più ampia che ha coinvolto il Museo di Storia Naturale di Londra, le Università di Newcastle, St Andrews, Strathclyde, Liverpool, Wales Trinity St David e York, l’UCL Institute of Archaeology e il British Museum. (Vedi CA 333 per una discussione più dettagliata di Les Varines, così come altre ricerche di Ice Age Island a Jersey, compresi i siti di caccia di Neanderthal e paesaggi paleolitici rivelati con la bassa marea.) Durante il loro lavoro a Les Varines, il team ha recuperato dieci piccoli pezzi piatti di pietra, la maggior parte dei quali di appena 5 cm di lunghezza, che erano tutti densamente coperti da ragnatele di linee incise. Questi frammenti, noti come’ plaquettes’, da allora sono stati analizzati dagli archeologi della Newcastle University che lavorano con il Museo di Storia Naturale. Le loro scoperte, recentemente pubblicate sulla rivista ad accesso aperto PLoS ONE, hanno gettato luce intrigante su come i segni potrebbero essere stati fatti-e indicano che i reperti potrebbero rappresentare la prima prova di espressione artistica ancora scoperto nelle Isole britanniche.

Chi ha fatto questi segni? Le plaquette (e il campeggio dove sono state create) erano un prodotto della cultura magdaleniana, cacciatore-raccoglitore Homo sapiens che visse circa 23.000-14.000 anni fa, e che furono responsabili del reinsediamento dell’Europa quando i ghiacciai si ritirarono alla fine dell’ultima era glaciale (vedi CA 330). Questo periodo è stato caratterizzato da un fiorire di creatività fantasiosa: Magdalenians creato vivida arte rupestre ed erano abili a corna di lavoro, osso, e pietra per la produzione di una serie di manufatti decorati, tra cui placche incise come quelli visti a Les Varines. Migliaia di tali frammenti sono noti da siti Magdalenian in Europa continentale, comunemente utilizzando pezzi di arenaria, calcare, e scisto, anche se ossa piatte come scapole animali sono anche occasionalmente visto. Sono stati creati sia in rifugi rupestri-come la grotta di Enlève nell’Ariège, nel sud della Francia, che ospita circa 1.100 plaquette, e la grotta di Parpalló, in Spagna, che ha prodotto oltre 5.000 – sia in campeggi all’aperto come Foz do Medal terrace in Portogallo, dove sono stati trovati oltre 1.500. Tuttavia, questi oggetti non erano esclusivi dell’Europa meridionale: Roc-La-Tour, un sito all’aperto nelle Ardenne, nel nord della Francia, ne ha prodotti oltre 4.700, mentre circa 500 sono stati trovati a Gönnersdorf in Germania. Le plaquettes sono più rare in questi climi settentrionali, tuttavia; in effetti, sono sorprendentemente assenti dai classici siti magdaleniani del bacino di Parigi, e sono completamente sconosciute in Gran Bretagna (anche se altre tracce di questa cultura sono state identificate in Inghilterra e Galles). La scoperta di dieci frammenti decorati in Jersey rappresenta quindi uno sviluppo emozionante, estendendo la loro distribuzione conosciuta nord-ovest ai margini del mondo Madgalenian.

INDAGINI ILLUMINANTI
Gli archeologi guidati dall’Università di Newcastle, che lavorano con il Museo di Storia Naturale, hanno ora esaminato le plaquettes di Les Varines, utilizzando l’analisi microscopica per disfare i loro disegni densi ed esplorare come sono state fatte le marcature (e in quale ordine), oltre a indagare di cosa sono state fatte le plaquettes, se portano tracce di pigmenti e se Ciascuno dei frammenti è stato anche fotografato presso la Suite di immagini del Museo di Storia Naturale, e alcuni sono stati sottoposti a Reflectance Transformation Imaging (dalla dottoressa Sarah Duffy dell’Università di Liverpool), una tecnica di registrazione multi-luce che può aiutare a rivelare dettagli molto sottili della superficie di una plaquette.

I risultati sono stati illuminanti: ora possiamo dire che tutti e dieci i frammenti sono fatti dello stesso materiale, una specie di aplite/microgranite che era facilmente disponibile a Jersey durante il periodo in cui il campo di Les Varines era occupato. (In precedenza era stato suggerito che fossero fatti di scisto, che avrebbe dovuto essere portato da altrove-vedi CA 310 – ma l’uso della pietra locale è più in linea con le placchette continentali, i cui creatori sembrano aver favorito materiali facilmente a portata di mano.) A differenza del continente europeo, dove alcuni disegni di plaquette sono stati migliorati attraverso l’applicazione di ocra, i reperti di Les Varines sembrano essere stati più chiari: inizialmente si pensava che macchie rossastre visibili su alcuni dei frammenti potessero rappresentare pigmento, ma l’analisi non ha trovato una chiara differenza nella composizione minerale di queste macchie e delle superfici circostanti, suggerendo che non indicano una decorazione deliberata.

Inoltre, mentre abbiamo parlato di dieci placchette, è diventato chiaro che i frammenti in realtà rappresentano pezzi rotti di oggetti più grandi. In alcuni casi, il team è stato in grado di abbinarli insieme: tre pezzi possono essere rimessi a formare una forma ampiamente triangolare che misura 120mm per 44mm per 9.5 mm, che è stata soprannominata ‘Plaquette 1’ – tuttavia, sembra che questo oggetto fosse originariamente ancora più grande, poiché alcune delle sue linee incise sembrano essersi estese oltre i bordi attuali. Allo stesso modo, altri due pezzi possono essere uniti per formare una forma ovale quasi completa che misura 57,5 mm per 55,9 mm per 12,7 mm, chiamata “Plaquette 2”. Gli altri cinque pezzi non si incastrano, ma elementi interrotti dei loro disegni suggeriscono che anche loro erano una volta parte di lastre più grandi. Anche così, a giudicare dalle dimensioni della Plaquette apparentemente completa 2, questi erano ancora piccoli, oggetti sottili – superfici che non erano adatti ad essere utilizzati come stuoie di taglio o incudini, che presta credito all’idea che le linee che attraversano le loro superfici rappresentano creazioni intenzionali piuttosto che segni incidentali, il team sostiene.

Fondamentalmente, è anche possibile prendere in giro queste linee per capire come si sono formati i modelli. Mentre i disegni variano da frammento a frammento, tutti e dieci condividono combinazioni comuni di linee e modi comuni in cui si intersecano. Analizzando queste interazioni, possiamo vedere che i modelli sono stati costruiti in strati, e in un ordine specifico, per formare una massa sempre più complessa di marcature. Il primo elemento di questo processo consisteva nella creazione di gruppi di linee diritte, sottili e poco profonde che correvano approssimativamente parallele l’una all’altra, che venivano poi sovrapposte da un secondo strato di linee altrettanto diritte, sottili e poco profonde che attraversavano i loro predecessori con un angolo di circa 90º. In cima a questo, modelli di linee sinuose curve sono stati scolpiti-queste erano spesso più profonde e più larghe, rendendole più chiaramente visibili – e, in due casi, questo palinsesto è stato coronato da un quarto e ultimo strato di incisioni curve ancora più profonde. Entrambe le linee rette e curve sono sorprendentemente coerenti nella forma, i rapporti del team, suggerendo che tutti sono stati realizzati con lo stesso tipo di strumento di pietra, probabilmente in rapida successione dallo stesso incisore. Questo strumento potrebbe essere stato un bulino, che è stato precedentemente suggerito come un mezzo adatto per l’incisione su pietra a causa del suo punto durevole, ma l’archeologia sperimentale a Gönnersdorf ha scoperto che scaglie di pietra rotte o lame possono essere utilizzati anche per incidere placchette. Quindi cosa significano questi segni?

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